Oraşul Chiang Mai se află în nordul Thailandei, în zona muntoasă a ţării, şi a fost capitala regatului Lan Na, regat independent de Thailanda până în anul 1899. Este locul ideal în care să îţi încarci bateriile după câteva zile petrecute în agitaţia din Bangkok. Datorită faptului că este amplasat într-o regiune cu multă vegetaţie, este cu totul diferit de restul zonelor din Thailanda.
Primul lucru pe care îl observi când ajungi în Chiang Mai este atmosfera relaxată şi mult verde, de la palmieri, la părculeţe şi grădinile templelor. Chiar dacă nu sunt atât de mulţi turişti ca în partea de sud a ţării, asta nu înseamnă că o să te plictiseşti. Oraşul e împânzit de o mulţime de cafenele şi baruri foarte chic. Chiang Mai este recunoscut printre altele, pentru street art, astfel încât vei găsi multe zone cu ziduri vopsite în culori foarte vii.
Oraşul vechi adăposteşte multe temple, printre care şi Wat Chiang Man, cel mai vechi templu din Chiang Mai, datând din anul 1296 când a fost fondat şi oraşul.
Chiang Mai este locul perfect pentru shopping. De la suveniruri, până la haine şi artă tradiţionale thai, găseşti de toate. Oraşul este de multă vreme unul al negoţului, dovadă stau multitudinea de pieţe care sunt deschise până noaptea. Cea mai mare e Night Bazar (Bazarul de Noapte), care e deschis în fiecare zi până la miezul nopţii. Unii comercianţi stau chiar şi după miezul nopţii. Dacă ajungi în Chiang Mai în weekend, nu trebuie să ratezi faimosele Saturday şi Sunday Walking Street. Mai exact, sâmbata şi duminica începând cu ora 6 seara, se închide traficului de maşinie câteva străzi din oraş, acestea devenind zone pietonale. Străzile sunt apoi împânzite de o mulţime de mici chioşcuri şi tonete unde gaseşti tot ce-ţi trece prin minte, de la tablouri şi obiecte de artă, la haine, bijuterii, suveniruri, mâncare (inclusiv insecte şi alte vietăţi prăjite). Ca o recomandare, fă-ţi cumpărăturile de suveniruri aici, deorece nu vei găsi altundeva aceeaşi varietate a ofertelor.
Atmosfera relaxată a oraşului se potriveşte cel mai bine cu un masaj tradiţional thailandez, un must have pentru orice călător prin Thailanda. Contrar percepţiei vestice asupra acestui tip de masaj, acesta nu are nici o conotaţie erotică, fiind una dintre cele mai vechi forme de masaj terapeutic. El constă în tehnici de presare a părţilor corpului pentru a reduce tensiunea. Pentru o experienţă autentică îţi recomandăm să mergi la un centru sau salon de masaj. E bine de ştiut că masajul thai poate fi uneori uşor dureros pe moment, în funcţie de intensitatea cu care se face masajul. La un centru de masaj ţi se vor explica dinainte toate acestea şi de asemenea ce riscuri pot apărea dacă suferi de anumite probleme de sănătate.
Regiunea oraşului Chiang Mai este cunoscută pentru populaţia de elefanţi care trăia odată în libertate acolo. Azi, aceştia trăiesc în cea mai mare parte în captivitate, vizitarea lor sau interacţiunea cu aceştia fiind un subiect destul de controversat. Sunt ferme sau parcuri de elefanţi unde aceştia trăiesc în condiţii foarte proaste, fiind folosiţi în diferite spectacole pentru turişti şi pentru plimbări prin padurile din apropiere. Adesea tratamentul la care sunt supuşi elefanţii este unul brutal şi total neetic, astfel încât, personal, nu încurajez acest tip de activităţi. Dacă vrei totuşi să interacţionezi cu elefanţii, poţi să faci asta într-unul din centrele de reabilitare şi salvare a elefanţilor abuzaţi. Aici poţi să îi hrăneşti, să îi speli şi să petreci câteva ore în compania lor. Fii atent, însă, deoarece şi în cazul acesta, sunt aşa-zise centre de reabilitare, care de fapt nu vor decât să facă bani şi îi păcălesc pe turişti.
O altă atracţie este templul Doi Suthep, aflat pe un deal în apropierea oraşului, de unde se poate admira o privelişte superbă a oraşului. Poţi ajunge acolo cu tuk-tukul, taxi sau song taew, care este un fel de taxi la comun. Practic e o camionetă cu două băncuţe în spate, unde încap cam 10-12 persoane. Acest mod de transport e foarte convenabil, deoarece poţi să îl iei de oriunde din oraş şi e ieftin. De reţinut este totuşi că nu are un program fix de circulaţie şi va porni spre Doi Suthep abia când e plin sau sunt măcar 8-10 persoane.

Odată ajuns acolo, va trebui să urci cele 300 de trepte până la templu sau poţi să iei funicularul. Noi recomandăm prima variantă. Astfel poţi admira scările străjuite de o parte şi de alta de şarpele Naga, o figură foarte importantă în budism.

Construit în 1383 ca o mănăstire, templul e şi azi loc adunare şi rugăciune pentru călugării budişti şi un loc sfânt pentru mulţi thailandezi. De aceea de cele mai multe ori este foarte aglomerat. În centrul lui se află stupa aurită, uşor de recunoscut de la distanţă datorită strălucirii ei.
Extra tips:

Dacă dispui de mai mult timp de petrecut în Chiang Mai, merită sa faci o vizită şi la parcul naţional Doi Inthanon, aflat pe cel mai înalt vârf din Thailanda. Parcul se află la o distanţă destul de mare de oraş, aprox. 120 km, asftel că trebuie să îţi aloci cam toată ziua pentru vizitare.

Dacă te afli în Chiang Mai în luna noiembrie, poţi lua parte la festivalul lanternelor (Loy Krathong), care se celebrează în întreaga ţară, Chiang Mai fiind, pe lângă Bangkok şi Sukhotai, printre cele mai bune locaţii unde să participi la acest festival. Oamenii sărbătoresc prin a decora coşuri cu lumânări şi flori pe care le eliberează apoi pe apă. Ceea ce face sărbătoarea specială în Chiang Mai este şi festivalul Yi Peng, care se desfăşoară concomitent cu Loy Krathong. Pe lângă coşurile decorate cu lumânări, în Chiang Mai se aprind şi lanterne care se ridică apoi spre cer, într-un spectacol de lumină.
Citește și alte articole interesante despre Thailanda: